Alors que nous avons déjà vu de nombreux trous noirs supermassifs se régaler de matière, les mastodontes astronomiques ont généralement été capturés au milieu du repas. Maintenant, les astronomes ont capturé le rare moment où un trou noir supermassif commence sucer la matière; dans ce cas, une étoile de la taille du Soleil. Et le trou noir non seulement déchiquète l’étoile, mais l’oblige également à subir une «spaghettification» en se désintégrant.

Les astronomes à l’origine de la découverte ont utilisé des télescopes de l’Observatoire européen austral (ESO) et d’autres observatoires du monde entier. Dirigés par Matt Nicholl, professeur à l’Université de Birmingham au Royaume-Uni, les astronomes ont récemment publié leurs résultats dans la revue, Avis mensuels de la Royal Astronomical Society.

«L’idée d’un trou noir« aspirant »une étoile voisine ressemble à de la science-fiction», a déclaré Nicholl dans un communiqué de presse de l’ESO, diffusé via L’indépendant. «Mais c’est exactement ce qui se passe lors d’un événement de perturbation des marées.»

Cet «événement de perturbation des marées» est un phénomène astronomique dans lequel une étoile se déplace suffisamment près d’un trou noir pour être séparée par celui-ci. La force de marée du trou noir – la force d’étirement qu’il applique avec son immense gravité – entraîne la «spaghettification» de l’étoile. C’est-à-dire que le trou noir étire la matière qui coule de l’étoile en de longs et minces brins. (La vidéo en haut montre cette séquence.)

Dans ce cas, l’équipe d’astronomes a observé l’événement de marée dans une galaxie spirale de la constellation Eridanus. L’équipe a commencé à regarder l’événement, baptisé AT2019qiz, peu de temps après que le trou noir ait déchiré l’étoile.

«Parce que nous l’avons détecté tôt, nous avons pu voir le rideau de poussière et de débris se dresser alors que le trou noir lançait une puissante sortie de matière avec des vitesses allant jusqu’à [6,200 miles per second]», A déclaré Kate Alexander, boursière Einstein de la NASA à l’Université Northwestern et membre de l’équipe. En fait, c’est une toute première observation; l’un établissant une connexion directe entre la lumière brillante qu’une étoile émet au fur et à mesure qu’un trou noir la consomme, et le matériau subséquent sortant de la première dans la seconde.

En fin de compte, l’équipe affirme que cette découverte aidera les astronomes à mieux comprendre comment la matière se comporte dans des environnements de «gravité extrême». L’événement, baptisé AT2019qiz, pourrait même servir de «pierre de Rosette» pour interpréter les événements de perturbation des marées à l’avenir, selon l’ESO. Et connaître le langage des trous noirs supermassifs comme celui-ci semble être une bonne idée.

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