Les enfants apprennent à communiquer à un rythme étonnant lorsqu’ils sont jeunes et interagissent avec les membres de leur famille. Ils maîtrisent rapidement, même s’ils sont exposés à plusieurs langues différentes. Mais cette volonté innée de communiquer dépend-elle entièrement de l’exposition? C’est une question qui nous a toujours intrigués, même si elle a été abordée différemment dans le passé. L’idée enracinée dans les temps anciens était que les humains ont un langage «naturel», et ont proposé des expériences visant à découvrir quelle langue c’est, ce qui indiquerait évidemment la supériorité de cette langue.

Le plus ancien récit de ce genre vient d’Hérodote, qui a décrit une supposée expérience de Psamtik I (qui a gouverné l’Égypte de 664 à 610 avant notre ère). Psamtik aurait placé deux nouveau-nés sous la garde d’un berger avec pour instructions d’élever les enfants en isolement, avec des chèvres pour fournir du lait au besoin et sans exposition à la parole humaine. Le but était de déterminer si les Égyptiens ou les Phrygiens étaient «les plus âgés de tous les hommes» en observant si ces enfants isolés ont appris à parler la langue égyptienne ou phrygienne. Selon la légende, lorsque les enfants ont été amenés devant Psamtik, ils ont tendu la main et ont crié «becos», le mot phrygien pour pain. Cela a été considéré comme une preuve que les Phyrgiens, plutôt que les Egyptiens, étaient les personnes les plus âgées. Il est peu probable que ces événements se soient déroulés exactement comme décrit par Hérodote, mais cela montre que notre fascination pour les origines de la langue remonte à des milliers d’années.

De telles expériences sont tout à fait contraires à l’éthique, comme l’ont confirmé les cas d’enfants dont on a découvert qu’ils avaient été élevés dans des situations d’isolement abusif. Ces enfants ont de profondes difficultés de langage, mais en raison de la négligence, ils ont également une foule d’autres problèmes. Cependant, il y a eu un cas au Nicaragua où des enfants ont été pris en charge mais élevés dans des conditions de langue déficiente et ont réussi à construire leur propre langue. Source

 

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